核廢料中的癌症剋星

田納西州的橡樹嶺國家實驗室(ORNL)發現了一種同位素在醫療試驗中可以挽救癌症患者的生命,在總統特朗普簽署一項新的法案來幫助更多病人接受實驗性醫藥治療後,這種同位素可以治療更多的美國民眾。

通常可以在鈾礦石中找到的元素錒的同位素錒-225,被證明不僅可以用於治療骨髓性白血病,還可以治癒這種癌症。

骨髓性白血病是一種罕見且進展迅速的血液和骨髓癌,會妨礙身體中血小板、白細胞和紅細胞的製造。

患有這種癌症的年輕患者是可以治療的,但是對於60歲以上的患者來說是致命的。美國癌症協會表示這個突出的問題原因在於確診患者的平均年齡為67歲。

但是在醫療試驗中,錒-225成功的治療了老年患者的癌症。ORNL核醫療科學家Saed Mirzadeh表示部分患者只經歷了一次治療,病情就進入了緩解期。

當這種同位素和抗腫瘤的抗體結合後,可以鎖定並消滅癌細胞,而且不會影響周圍的健康細胞。

Mirzadeh說:“實際上它的治療效果非常好;相較於其他同位素的治療效果,我們都對它這麼好的療效感到意外。”

“像是白血病,如果有1%的白血病細胞沒有被消滅掉,那就有復發的可能性,但是在我們治療的部分患者中,他們體內的白血病細胞僅用了一次治療就全部被清除乾淨了。有一些患者可能會需要第二次或者第三次治療。”

Mirzadeh在1995年從伊朗來到了ORNL。在他來到美國尋找可以從核彈級別的鈾元素中提取出的奇蹟同位素之前,他已經在錒-225的研究上花費多年。

錒-225是鈾-223的副產物,是在上世紀60年代美國政府為ORNL的熔鹽核反應實驗而生產的。

“現在已經所剩無幾了,”Mirzadeh說道。“我當時還天真的以為我能把所有鈾-223都轉化成錒,結果這遠比我想的要複雜得多。”

然後他發現了可能還有其他方法獲取錒。他回憶起:“當時他們把所有和鈾-223有關的核廢料都放進了不鏽鋼罐中放在了這裡,這些核廢料罐就在這裡靜靜放了大概30年。”

因此在20世紀90年代,Mirzadeh和一起工作的科學家團隊努力清理這些核廢料罐並且淨化其中的錒。

這幫科學家在ORNL的放射化學工程開發中心充滿放射物質的洞中不停地淨化錒元素。

現在,ORNL是錒-225在全世界範圍內唯一的來源。

這項計劃還獲得了美國能源部的支援。Mirzadeh說能源部提供了一大筆資金支援,如果FDA通過這項癌症治療,他們可以尋找別的方法來生產錒元素。

目前這種治療正處於人體臨床試驗的第二階段,但還沒有被FDA審批通過。這個階段結束後,還需要通過第三階段的試驗FDA才會決定是否可以上市銷售。

但是Mirzadeh和其他的研究人員都希望錒-225可以在美國上市前先在歐洲上市。

使用錒來治癒骨髓性白血病是目前美國正在進行的唯一臨床試驗,但是他們在歐洲進行的多項臨床試驗發現這種同位素對於前列腺癌和腦腫瘤的治療有效。

“針對前列腺癌,事實上它非常有效,”Mirzadeh說。“對比其他同位素的治療,錒-225治療的患者病情有著大幅度的改善。腦瘤患者也是如此。”

在臨床試驗中接受錒-225治療的腦瘤患者,大腦中的癌細胞在幾年後都沒有復發。

目前,美國年齡超過60歲的急性骨髓性白血病患者可以參加這裡的實驗性治療,只要他們接受過其他治療卻收效甚微,或是在緩解期內白血病又再次復發。

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